Los granjeros de por aquí están deseando ir tras esa ola de ámbar de habas de soja, pero hace un par de semanas llovió 5 veces y luego 7 veces, y hasta los jubilados se vuelven locos. Esos frijoles no valen mucho en el ascensor gracias a una guerra comercial de Trump con China, pero valen aún menos si nos mojamos los pies en un estanque que fue un campo que el glaciar convirtió en un pantano de pradera hace unos 14.000 años, hasta que llegamos nosotros y lo drenamos.

Este año, las cosechas en el noroeste de Iowa se ven irregulares. Hasta Minnesota fueron golpeados por tormentas de primavera y plantaciones tardías, y luego inundados de nuevo a finales del verano. Si vas hacia el sur en el condado de Buena Vista, donde vivo en Storm Lake, el maíz se mantiene alto y firme.

Bienvenidos al cambio climático

Es el tema menos debatido de la temporada política de medio término. El clima es el tema principal de conversación en la mesa de café de cualquier cooperativa de ascensores, junto con los mercados. Todo el mundo sabe que las cosas han estado cambiando de manera radical aquí en la tierra de maíz más rica del mundo. Es la sequía en la primavera y las inundaciones en el otoño – lo que hace 30 años se consideraban inundaciones de 500 años en Cedar Rapids y Des Moines ahora se consideran inundaciones de 100 años. Iowa se ha vuelto más húmeda en primavera y otoño, con espantosos períodos de sequía entremezclados, y más húmeda en la noche en hasta un tercio desde 1980.

Todo el mundo sabe que se ha vuelto cada vez más húmedo y extraño, especialmente el Dr. Gene Takle, un científico climático ganador del Premio Nobel en la Universidad Estatal de Iowa. Takle predijo hace 20 años las inundaciones que vemos hoy, vinculándolas ya entonces con el cambio climático. Los agricultores sólo vieron el estanque y llamaron a la compañía de azulejos para que instalara más. Estamos en camino de duplicar el tamaño del sistema de drenaje del norte de Iowa en los últimos 30 años a medida que el medio oeste superior se ha vuelto más húmedo y extremo.

Este sistema de drenaje está entregando escorrentía rica en fertilizante agrícola al complejo del río Mississippi y al Golfo de México, donde el nitrato de los campos de maíz de Iowa e Illinois está creciendo en una zona muerta del tamaño de Nueva Jersey. La industria camaronera está siendo privada de oxígeno para que los agricultores de Iowa puedan perseguir 200 bushels de maíz por acre – y esperar en contra de la esperanza de que el maíz aumente de alguna manera su precio a medida que aramos hasta el último acre.

Ese flujo también está creando una fuente tóxica para Des Moines Water Works, que está enfrentando hasta 100 millones de dólares en mejoras para eliminar los productos químicos agrícolas del río Raccoon, que abastece a 500.000 habitantes sedientos. Las obras hidráulicas demandaron a nuestro condado por ello, junto con otras dos, pero un juez federal desestimó el caso porque simplemente no se puede demandar a un distrito de drenaje de Iowa. Y eso significa que no hay forma de regular la agricultura, ya que responde a las condiciones climáticas extremas y a la consolidación del mercado que busca un retorno inmediato.

Lluvias negativas

Mientras tanto, esas enormes lluvias sobre la tierra negra expuesta la lavan hasta los valles, incluso desde el terreno plano de nuestro vecindario. Estamos perdiendo suelo a dos o tres toneladas por acre al año. La naturaleza puede regenerar el suelo a sólo media tonelada al año. Así que estamos lavando nuestro oro negro río abajo de cuatro a seis veces más rápido de lo que podemos regenerarlo.

Debido a que tenemos menos tierra, el maíz y la soja están comenzando a mostrarla en menor cantidad de proteína en el grano o vaina. El maíz está produciendo un mayor contenido de almidón, señala el agrónomo Dr. Rick Cruse del estado de Iowa. Añade que la producción de trigo en China está disminuyendo debido a la degradación del suelo causada por el clima extremo y la mala administración. De ello se deduce que el rendimiento general del maíz, o al menos el valor relativo para el cultivo más utilizado en el mundo, disminuirá.

Aquí, este año, lo vemos en los rendimientos variables de los cultivos de un municipio a otro. Está empezando a tener en cuenta los precios de la tierra, que es la riqueza fundacional del Medio Oeste Superior y especialmente en Iowa.

La Universidad de Minnesota pronostica, basándose en investigaciones de la NASA, que el rendimiento del maíz de Iowa podría reducirse a la mitad en el próximo medio siglo debido al clima extremo y al agotamiento del suelo.

Sin embargo, nadie habla de ello. Esperamos que los químicos y los genetistas lo manejen y mantengan esos rendimientos aumentando a un ritmo vertiginoso.